Ar comprimido de qualidade para a sua produção de alimentos

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Para algumas aplicações, o ar comprimido de alta qualidade é de importância crítica. A indústria alimentar é uma delas. Em especial, o ar que entra em contato com os produtos alimentares atuais deve estar isento de contaminantes nocivos. Isso torna os filtros de ar comprimido um componente essencial de um sistema de ar de produção de alimentos. Ele também faz da indústria alimentícia de filtragem de ar comprimido (e suas variações) um tópico muito pesquisado. Neste artigo, veremos por que os filtros são tão importantes no setor de alimentos e bebidas. Quais tipos estão disponíveis? E quais são as melhores práticas no que diz respeito à qualidade do ar na indústria alimentar?

Ar comprimido na indústria alimentícia

Em qualquer setor que utilize ar comprimido, há quatro tipos de ar a considerar:

  • Ar de processo: ar que entra em contato direto com o produto final; 
  • Ar sem contato: ar comprimido que não deve entrar em contato com o produto; 
  • Ar do instrumento: ar que é usado para instrumentos de processo e controle; 
  • Ar da fábrica: ar comprimido para máquinas de limpeza e ferramentas de operação.

No que diz respeito à qualidade do ar comprimido na indústria alimentar, o ar de processo é o foco principal. Os sistemas de embalagem geralmente dependem de ar comprimido. Você também o encontrará na mistura, corte e secagem de ingredientes. E é usado no transporte e propulsão de alimentos. Todas essas operações que levam o ar comprimido em contato com o produto, direta ou indiretamente, devem seguir rígidos padrões de qualidade.

Fontes de contaminação

Os contaminantes são obrigados a entrar e se desenvolver em qualquer sistema de ar comprimido. A contaminação do ar pode vir de ou se desenvolver em: 

  • A atmosfera: O ar ambiente que é puxado pelo compressor contém partículas, vapor de água, vapor de óleo e microrganismos.
  • Compressor de ar: O processo de compressão pode adicionar os seus próprios contaminantes, nomeadamente vapor de óleo, aerossóis de óleo e óleo líquido.
  • Tubulação e reservatório de ar: Os contaminantes acumulados dos estágios iniciais inevitavelmente acabam no reservatório, bem como na tubulação de distribuição. Isso pode levar ao crescimento de microrganismos; as reações químicas resultantes podem causar incrustações de tubos e ferrugem.

O padrão de qualidade do ar comprimido

ISO 8573-1:2010 é o padrão internacional para qualidade de ar comprimido. Especifica diferentes classes de pureza, sendo 0 a mais rigorosa. Para cada classe, é permitida a presença de partículas, água e óleo.

Surpreendentemente, normas rigorosas se aplicam ao setor de produção de alimentos. O BCAS (British Compressed Air Society) Food and Beverage Grade Compressed Air Best Practice 102 é uma excelente referência para a indústria alimentar:

  • Ar piloto (para válvulas de controle, cilindros, pinças, ...): Classe 7.4.4
  • Ar comprimido sem contato (sem contato com ingredientes, alimentos acabados, material de embalagem, recipientes de armazenamento ou máquinas de fabrico): Classe 1.4.1
  • Risco elevado sem contato (possível contato não intencional com ingredientes, alimentos acabados, material de embalagem, recipientes de armazenamento ou máquinas de fabrico): Classe 1.2.1
  • Ar comprimido de contato (contato direto com ingredientes, alimentos acabados, material de embalagem, recipientes de armazenamento ou máquinas de fabrico): Classe 1.2.1

Indústria alimentícia de filtragem de ar comprimido

Felizmente, há filtros disponíveis para garantir a qualidade do ar comprimido usado na produção de alimentos:

  • Filtros coalescentes removem aerossóis de óleo e partículas molhadas; 
  • Os filtros de remoção de poeira removem partículas secas;
  • Os secadores de adsorção removem vapor de água;
  • Os filtros de carbono ativado por adsorção removem o vapor de óleo. 
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Estas soluções, por si só, não são suficientes. Como acima descrito, existem muitas áreas no sistema de compressores que incentivam o crescimento microbiano. A principal maneira de limitar o crescimento microbiano é colocar em prática a filtragem de ar estéril em pontos de contato específicos. Estes retêm os micróbios e evitam que entrem em contato com o produto alimentar.

Filtros de ponto de uso em geral são instalados antes de qualquer peça específica de equipamento ou aplicação; geralmente são muito mais eficazes do que filtros posteriores. Filtros de carbono ativados removem partículas muito pequenas para serem eliminadas pelos filtros coalescentes. Filtros de poeira também podem ser instalados em pontos de uso.

Melhores práticas

A monitorização regular (por exemplo, com medidores de ponto de orvalho) e o teste da pureza do ar comprimido são a melhor forma de limitar a contaminação do ar. Isto porque a composição dos contaminantes no ar varia de momento para momento. O mesmo se aplica ao acúmulo de contaminação nos sistemas de ar comprimido.

Além disso, as principais diretrizes de segurança concordam com a necessidade de remover a umidade sempre que possível. Isso normalmente significa manter um ponto de orvalho sob pressão de pelo menos -26ºC/-15ºF (para limitar o crescimento microbiano). A filtragem com uma eficiência DOP mínima de 99.999% deve ser configurada em cada ponto em que o ar possa afetar o produto. 

Manutenção

Deve-se observar que esses filtros de ponto de uso devem ser mantidos regularmente. Nos filtros de 3 estágios, os elementos dos estágios 1 e 2 devem ser trocados pelo menos uma ou duas vezes por ano. A frequência de substituição precisa ser duplicada para os elementos do filtro no estágio 3. Secadores, filtros, tubulações e torneiras de drenagem também devem ser reparados. A troca dos elementos do filtro esterilizado depende da aplicação e do número de ciclos de esterilização. 

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